HARRY HOUDINI, LE PLUS GRAND ILLUSIONNISTE ET MAGICIEN DU MONDE.

Harry Houdini en 1899.

Sa signature.

Harry Houdini faisant disparaitre un éléphant (1918).

Houdini nageant dans les chutes du Niagara, dans une scène du film The Man from Beyond (1922).

Affiche du film The Master Mystery (1919).

Harry Houdini (né Ehrich Weisz le 24 mars 1874 à Budapest, alors en Autriche-Hongrie – mort le 31 octobre 1926 à Détroit, aux États-Unis) était un prestidigitateur américain d’origine hongroise.

Biographie

Enfance :

Harry Houdini est né à Budapest, en Autriche-Hongrie. À partir de 1907, il a prétendu être né le 6 avril 1874 à Appleton dans le Wisconsin.

Le père d’Houdini était Mayer Samuel Weisz (1829-1892), un rabbin, sa mère était Cecilia Steiner (1841-1913). Ehrich avait 5 frères et une sœur : Herman M. (1863-1885), Nathan J. Weisz (1870-1927), Gottfried William Weisz (1872-1925), Théodore Weisz (1876-1945), Léopold D. Weisz (1879-1962) et sa sœur, Gladys Carrie Weisz (1882-1915).

Mayer Samuel Weisz (1829-1892) son père.

Houdini et sa mère Cécilia Steiner Weiss (1841-1913).

Il émigra avec sa famille aux États-Unis le 3 juillet 1878, à l’âge de 4 ans, sur le SS Fresia avec sa mère, alors enceinte, et ses quatre frères. Son nom sur la liste était Ehrich Weiss. Ses amis l’appelaient « Ehrie » ou « Harry ».

Ils vécurent tout d’abord à Appleton dans le Wisconsin, où son père était rabbin de la Communauté juive réformée de Sion. En 1880, la famille vivait sur « la rue Appleton ». Le 6 juin 1882, le rabbin Weiss devint citoyen américain. Après avoir perdu sa charge de rabbin de la Communauté juive réformée de Sion, il alla à New York avec Ehrich en 1887. Ils vécurent dans une pension de famille située sur « la 79e rue Est ». Le reste de la famille les rejoignit lorsqu’il trouva un logement plus stable.

Enfant, Ehrich eut plusieurs emplois (vendeur de cravates, messager et apprenti serrurier) avant de devenir champion de cross-country. Il fit ses premières apparitions publiques dès l’âge de 9 ans, en tant que trapéziste, se surnommant lui-même « Ehrich, le prince des airs ». Il devint magicien professionnel et commença à se faire appeler « Harry Houdini » car il admirait le magicien français Jean-Eugène Robert-Houdin. Plus tard, Houdini déclara que son nouveau prénom Harry était un hommage à Harry Kellar. Cependant, Harry est naturellement un dérivé de « Ehrie ».

Harry et son frère Théodore  »Dash » Hardeen (1876-1945) lui aussi magicien en 1901.

Carrière :

Il commence sa carrière comme magicien dans les foires, accompagné de son frère Théodore, dont le nom d’artiste est Théo Hardeen.

En 1893, il rencontre sa femme Wilhelmina Béatrice Rahner (Bess Raymond) (1876-1943), qu’il surnomme Bessie. Elle rejoint le duo Houdini et ils se marient la même année.

Harry et Bess la première année de leur mariage.

Harry Houdini et sa femme Wilhelmina Béatrice Rahner (Bess Raymond) (1876-1943).

Harry et Bess après 5 ans de mariage.

Harry et Bess en 1894.

Avant de devenir célèbre, il est le compagnon de tournée des Trois Keaton dans un « Medecine show ». Le troisième Keaton est Joseph-Frank ‘’Buster’’ Keaton et ce dernier tient son nom de Houdini lui-même. Après une chute du jeune garçon, Houdini s’écria « That was a real buster » (qu’on pourrait traduire par « Ça, c’était une vraie bonne chute ! ») et le nom lui resta.

il acquiert une grande notoriété médiatique en 1898 lorsqu’il lance un défi à la police de Chicago, affirmant qu’il pourrait se libérer d’une cellule de leur prison en moins de 30 minutes. Il y parvient en trois minutes grâce à un passe-partout dissimulé dans son œsophage, technique qu’il avait apprise d’un avaleur de sabres rencontré sur les foires.

Ses meilleurs tours consistent à s’évader d’une malle remplie d’eau, fermée et enchaînée, ou d’un bidon en métal.

Au moment où naît le spiritisme, il cherche à démasquer les faux médiums en parcourant le pays, en exposant publiquement les trucs d’illusionnistes qu’ils utilisent. Il présente les résultats de ses enquêtes dans des ouvrages tels que Miracle Mongers and their Methods ou encore A Magician Among the Spirits. Il sera impliqué dans le débat scientifique avec les tenants de la métapsychique concernant la question de savoir si certains médiums auraient d’authentiques dons paranormaux ou si tout peut au contraire s’expliquer par ce qui est aujourd’hui qualifié de mentalisme. Harry Houdini est encore aujourd’hui un modèle pour d’autres magiciens impliqués dans le scepticisme scientifique, tels que par exemple James Randi ou encore Gérard Majax.

Cette activité lui valut l’amitié de Sir Arthur Conan Doyle, le créateur de Sherlock Holmes. Après la mort de sa femme et de certains de ses proches, Conan Doyle s’était mis à croire au spiritisme, ainsi que dans l’existence des fées. Il croyait ainsi que Houdini possédait de véritables pouvoirs paranormaux, qu’il utilisait pour bloquer ceux des médiums qu’il confondait. Bien qu’Houdini insistât sur le fait que les médiums spiritualistes utilisaient des supercheries (et en révélât continuellement les tricheries), Conan Doyle se convainquit qu’Houdini possédait lui-même des pouvoirs surnaturels (il exprime ce point de vue dans son livre Les Frontières de l’inconnu).

Harry Houdini et Sir Arthur Conan Doyle.

Sir Arthur Conan Doyle et sa femme.

Cette activité de démystification des médiums lui permet d’accroître sa notoriété. Il garde secrètes ses meilleures astuces, mais prend soin de montrer qu’il y a toujours un truc dans ses tours, accessibles au commun des mortels, tout en recommandant au public non entraîné de ne pas les tenter, vu le danger qu’ils représentent.

Houdini et son chien.

En 1906, il publie le livre The Unmasking of Robert-Houdin (Robert-Houdin démasqué) où il s’attaque violemment à la réputation de Robert-Houdin, minimisant la révolution de la prestidigitation que celui-ci aurait apportée. La justification de cette attaque est toujours discutée entre les magiciens eux-mêmes : Houdini voulait avoir la réputation du plus grand magicien de tous les temps, et cela l’amena à des imprudences. Il affirmait par exemple pouvoir comprendre n’importe quel tour de prestidigitation s’il le voyait faire trois fois. Dai Vernon, qui fut consacré plus tard comme étant une des plus grandes figures de la prestidigitation, lui présenta un tour sept ou huit fois, et Houdini dut s’avouer vaincu : Vernon en profita pour ajouter dans ses publicités : « The Man Who Fooled Houdini », l’homme qui a trompé Houdini. Cela donne une idée de la réputation immense qu’Houdini avait à cette époque.

En 1920, le grand Harry Houdini a joué dans The Master Mystery, de Harry Grossman et Burton L. King, c’est une série de 15 épisodes qui introduit l’un des premiers robots à l’écran. Il s’avère en fin de compte que c’est un homme qui se fait appeler « l’automate » et court dans un costume de robot.

Il est aussi le héros et coscénariste de L’Homme de l’au-delà, film de Burton L. King, en 1922.

Le judaïsme d’Houdini fait l’objet d’un certain nombre d’études : par son identification au judaïsme, l’antisémitisme auquel il fait face. Il est enterré dans un cimetière juif, contrairement à son épouse.

Croyances :

Harry, Bess et Cécilia Weiss  la mère de Harry décédée en 1913.

Pour Houdini, le seul objectif de la pratique du spiritisme, même s’il n’y parvint jamais, est d’entrer en contact avec l’esprit de sa mère disparue en 1913, seule preuve pour lui que ces phénomènes psychiques puissent exister. Il déclare toutefois: « Je crois fermement, et cette croyance est fondée sur des recherches, des observations, et, en partie, sur mon expérience personnelle, que d’une quelconque manière, ailleurs et à une autre époque, nous revenons sous une autre forme humaine pour poursuivre notre tâche dans une autre vie, peut-être plusieurs autres vies, jusqu’à ce que quelque étrange destin ait trouvé son aboutissement. ».

Franc-maçon, il fut initié dans l’actuel Masonic Hall de New York. Il fut initié à la Loge Ste-Cécile n°568 de New York le 17 juillet 1923. Il passa Compagnon le 31 du même mois et élevé à la Maîtrise le 21 août ! Il rejoignit également les Shriners (Mecca Temple) en 1926.

Décès

Les funérailles de Harry Houdini le 4 novembre 1926.

L’ouverture du Théâtre Princess de Montréal en 1926 ou l’on présentait  »Les temps modernes  » de Charlie Chaplin.

Le certificat de décès de Harry Houdini.

Le 22 octobre 1926, au Théâtre Princesse de Montréal, Houdini, alors en train de se faire peindre par un jeune artiste, reçoit la visite de l’étudiant de l’Université McGill, Joselyn Gordon Whitehead. Houdini avait l’habitude de demander à quelqu’un dans le public de lui infliger un coup de poing dans le ventre, pour prouver qu’il était invincible. Whitehead lui demanda alors s’il pouvait effectivement endurer des coups au ventre, ce à quoi Houdini aurait répondu par l’affirmative. L’étudiant se précipita alors sur Houdini et le frappa violemment, sans avertissement, à de multiples reprises au bas ventre. Dès l’après-midi, le magicien se plaint de douleurs.

Quelques jours plus tard, dans sa chambre privée à Détroit, peu avant une de ses représentations, son médecin l’examine et reporte une fièvre à 40 °C. Houdini refuse toutefois d’annuler sa représentation qu’il effectue non sans difficulté. Le jour d’Halloween le 31 octobre 1926, Houdini décède d’une péritonite consécutive à une rupture de l’appendice. Le fait que les dommages de son appendice aient été ou non causé par les coups qu’il reçut de Whitehead fait aujourd’hui l’objet de controverses. Houdini souffrait en effet depuis plusieurs mois de douleurs au ventre. Ces faits ont été décrits et discutés notamment dans le premier chapitre du livre The Edge of the Unknown (Les frontières de l’inconnu) d’Arthur Conan Doyle, publié en 1930.

Bess Houdini (1876-1943) décédée à 67 ans dans le train qui la remenait de Californie vers New York.  Elle est enterré près de son mari dans le cimetière Juif du Queens à New York.

Un de ses descendants (en lien avec les auteurs d’une biographie controversée d’Houdini) a réclamé le lundi 26 mars 2007 à la justice américaine une exhumation, pour faire pratiquer une autopsie et vérifier la rumeur selon laquelle le magicien aurait été assassiné.

Charlie Chaplin et Harry Houdini.

Œuvres :

Houdini publia de nombreux livres durant sa carrière (dont certains furent écrits par son ami Walter Brown Gibson, le créateur de The Shadow) :

  • The Right Way to Do Wrong (1906)
  • Handcuff Secrets (1909)
  • The Unmasking of Robert Houdin (1906)
  • Magical Rope Ties and Escapes (1920)
  • Miracle Mongers and their Methods (1920) le livre en PDF
  • Houdini’s Paper Magic (1922)
  • A Magician Among the Spirits (1924)
  • Prisonnier des pharaons (Imprisoned with the Pharaohs/Under the Pyramids, 1924) avec Howard Phillips Lovecraft.

Postérité :

Houdini possédait une collection de 3 988 livres sur la magie qu’il a léguée à la bibliothèque du Congrès à Washington.

Le verbe anglais houdinize, inventé de son vivant, signifie « s’échapper, se libérer ».

Dans la culture :

  • Le Magicien de Brooklyn, bande dessinée de François Rivière, Gabrielle Borile et Francis Carin (série « Victor Sackville ») (Le Lombard, 2000).

  • Les chroniques du jeune Houdini, une série de livres pour la jeunesse écrite par Denis Ramsay, rendent hommage à Houdini. Elle raconte l’histoire d’Erich lorsqu’il avait 13 ans et sa vie en Amérique avec ses amis, Ed et Lucy. L’histoire est cependant pure invention.

  • Houdini est un film américain réalisé par George Marshall, scénario de Philip Yordan d’après l’œuvre de Harold Kellock, sorti le 2 juillet 1953, avec Tony Curtis (ci-dessous).

  • Last Action Hero Le dernier héros est un film américain dans lequel le ticket magique a été fabriqué par Houdini lui-même.

  • The Great Houdini est un téléfilm américain de 1976 où Harry Houdini est joué par Paul-Michael Glaser.

  • Au-delà de l’illusion est un long-métrage australien (2007) avec Catherine Zeta-Jones, dont le titre original est Death Defying Acts.

  • Houdini est une chanson de la chanteuse anglaise Kate Bush, en hommage au magicien, sur son album The Dreaming (1982).

  • Dans le jeu vidéo Bioshock, les « Chrosomes Houdinis » sont des antagonistes qui peuvent se téléporter.

  • Le groupe de rock américain Melvins a conçu un album titré Houdini, sorti en 1993.

  • Dans le film Turner & Hooch, le personnage Scott Turner (Tom Hanks) fait référence à Houdini en parlant à son chien qui s’est évadé en faisant un trou dans la porte.

  • Dans la deuxième partie du film « Cremaster 2 » Matthew Barney (sur le glacier Columbia au Canada) met en scène le magicien Houdini (Norman Mailer) célèbre pour ses numéros de métamorphose. Le lien entre ces deux histoires serait d’ordre généalogique : Harry Houdini serait en effet le grand-père de Gary Gilmore.

  • Dans la série de romans Percy Jackson, Houdini est connu comme un fils d’Hermès. Il fait partie du nombre restreint de demi-dieux à avoir réussi à s’échapper des enfers (avec Hercule et Orphée), avant que Percy lui-même n’y parvienne.

  • Dans le jeu vidéo, « Gray Matter » de Jane Jensen Sam, une prestidigitatrice en herbe, a baptisé son lapin blanc Houdini.

  • Dans la série Lilo & Stitch, un des personnages est surnommé Houdini, en effet il peut disparaître.

  • Dans le jeu vidéo Assassin’s Creed II le sujet 16, qui révèle au héros nombre de secrets historiques, affirme que Houdini aurait simulé sa propre mort avant de fuir en possession d’une puissante relique, la Pomme d’Éden, qui lui aurait permis d’accomplir ses tours.

  • Le doodle sur la page de recherche de Google du 24 mars 2011 lui est consacré pour le 137e anniversaire de sa naissance.

  • L’attraction « La Maison Magique d’Houdini » au parc Bellewaerde lui est dédiée.

La maison magique d’houdini au Parc Bellewaerde en Belgique et il y en a une en Italie au Parc Rainbow Magicland.

  • Houdini est un personnage du comic Spawn, de Todd Mc Farlane.

  • Houdini est le titre d’une chanson en 2013 du rappeur français Kaaris ainsi que du groupe américain Foster the people.

  • Dans la série Alias , l’agent de la CIA Eric Weiss (joué par l’acteur Greg Grunberg) annonce qu’Harry Houdini n’est autre que l’un de ses grands-oncles.

  • Dans Les Enquêtes de Murdoch, Houdini est un personnage qui est accusé d’un meurtre et d’un vol (saison 2 épisodes 4).

  • Dans le manga City Hall aux éditions Ankama, Harry Houdini est représenté en tant que personnage à partir du tome 2 de la série.

  • « Houdini’s Great Escapade » est une chanson du groupe de Power Metal Espagnol Dark Moor sur l’album Beyond the Sea (2005).

  • Dans le film Fast and Furious 5 (2011) le personnage de Tej Parker fait référence à Houdini en disant que sans l’empreinte de main de « Reyes », Houdini en personne n’ouvre pas son coffre fort.

  • Houdini est un programme d’échecs créé par le Belge Robert Houdart dont la version actuelle a un classement Elo de 3320.

  • Un espace d’exposition continue lui est dédié à Blois, à la Maison de la Magie. Une vidéo explicative raconte son histoire. On peut également y voir notamment la cuve d’où il disparaissait ainsi qu’un mannequin à son effigie avec la camisole de force et les chaînes qu’il portait pour s’y introduire.

LA MAISON DE LA MAGIE À BLOIS.

  • Dans le film Oxygen (1999) réalisé par Richard Shepard, Houdini est souvent cité. Le personnage principal Harry (joué par Adrian Brody) donne rendez-vous aux forces de police de New York sur la tombe d’Harry Houdini.

  • Dans la série Célestin Radkler, 3 tomes parus aux éditions Gallimard, le héros créé par Jean-Luc Luciani affronte Houdini pour obtenir le titre de maître des illusions.

  • Dans le film Contrebande (2011) le personnage Tim Griggs (joué par Giovanni Ribisi) nomme le personnage principal Chris Farraday (joué par Mark Wahlberg) Houdini pour ses qualités à faire passer les marchandises de contrebande.

  • La mini-série Houdini, deux épisodes de 90 minutes diffusés aux États-Unis en septembre 2014, relate la vie du magicien.  Je l’ai vu sur la chaîne Historia et c’est excellent. Adrian Brody est fantastique dans le rôle de Harry Houdini.

  • Harry Houdini affronte David Copperfield dans un épisode des Epic Rap Battle of History.

  • Le personnage principal de Magic in the Moonlight de Woody Allen est inspiré d’Houdini, tant pour la précision de ses tours et sa réputation, que pour sa chasse aux spirites frauduleux.

  • Dans le film Die Hard 3 : une journée en enfer, John McClane fait référence à Houdini quand les camions-bennes changent de voie et « disparaissent » sans qu’il s’en aperçoive.

  • Houdini est une solution d’animation 3D créée par la société Side Effects Software Inc.

  • En 2016, sort la série Houdini & Doyle, une série relatant l’amitié entre le magicien et l’écrivain au travers d’enquêtes policières.

  • Dans les comédies, on voit souvent dans des cimetières des pierres tombales avec le nom d’Houdini et des dates d’enterrement diverses, ceci pour rappeler les tours où on le voyait s’échapper de tombes.
  • Le jeu vidéo PC Midnight Mysteries 4 : Haunted Houdini est inspiré de sa mort, ses relations avec Arthur Conan Doyle et de ses recherches sur le spiritisme.

Notes et références :

  1. Une copie de son certificat de naissance fut trouvée et publiée dans le « Rapport du Comité de recherche sur la naissance d’Houdini » (1972)
  2. (en) James Randi, Bert Randolph Sugar, Houdini, His Life and Art, Grosset & Dunlap, 1976, p. 19
  3. Michel Seldow, Vie et secrets de Robert-Houdin, Fayard, p. 155
  4. (en) Buster Keaton, Kevin W. Sweeney, Buster Keaton: Interviews, University Press of Mississippi, 2007, p. 198
  5. (en) James Randi, Bert Randolph Sugar, Houdini, His Life and Art, Grosset & Dunlap, 1976, p. 19
  6. (en) The Man From Beyond (1922) [archive]
  7. (en)Harry Houdini: The Mysterious Jew Overtaking Hollywood A Century Later (Video). Jspace. October 24, 2012. [archive]
  8. (en) Stanton Peele. What Harry Houdini Says About Judaism. Addiction in Society. December 5, 2010. [archive]
  9. (en) Rachel Shteir. Bound for Glory. Tablet Magazine. November 5, 2010. [archive]
  10. (en) Ilan Stavans. Harry Houdini: The Art of Assimilation. Forward. November 3, 2010. [archive]
  11. (en) Houdini Art and Magic by Brooke Kamin Rapaport, Jewish Museum, 2010. Essays on Houdini’s life and work are accompanied by interviews with novelist E.L. Doctorow, Teller, Kenneth Silverman, and more.
  12. (en) Dr Yitzchok Levine. Rabbi Dr Bernard Drachman. A Forgotten Champion of American Orthodoxy. (voir la section Houdini). [archive]
  13. (en) Jewish magician talks Houdini. August 29, 2012. The Jewish Sound. [archive]
  14. (en) Karen Vance. Exhibit to spotlight 350 Years of Judaism in America. Cincinatti Enquirer. Wednesday, November 3, 2014. [archive]
  15. (en) Don Bell, The Man Who Killed Houdini, Véhicule Press, 2004, 260 p.
  16. (en) Doug Henning, Charles R. Reynolds, Houdini: his legend and his magic, Times Books, 1977, p. 23

Annexes :

Un musée est consacré à l’œuvre et à la vie d’Harry Houdini, à Scranton (Pennsylvanie) depuis 1988.

LE MUSÉE HOUDINI DE SCRANTON, PENSYLVANIE

UN MUSÉE HOUDINI À BUDAPEST SA VILLE NATALE.

http://fr.euronews.com/2016/10/28/un-musee-houdini-a-budapest

EXPOSITION HOUDINI AU MUSÉE McCORD DE MONTRÉAL QUI A EU LIEU EN 2015.

HOUDINI SURGIT AU MUSÉE McCORD, ARTICLE JOURNAL LE DEVOIR DU 10 FÉVRIER 2015.

http://www.ledevoir.com/culture/arts-visuels/431357/le-musee-mccord-recoit-une-importante-collection-d-oeuvres-liees-a-la-magie

http://www.rcinet.ca/fr/2015/02/10/une-histoire-magique-au-musee-mccord-de-montreal/

RÉFÉRENCES :

https://fr.wikipedia.org/wiki/Harry_Houdini

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